去年,我们报道(dao)了罗马太空(kong)望远镜的(de)(de)(de)支持者(zhe)们希望它(ta)能够利用一(yi)(yi)种叫做(zuo)“微透(tou)镜”的(de)(de)(de)技(ji)术来探(tan)测(ce)流浪行星(xing)。现(xian)在(zai),一(yi)(yi)个(ge)由Iain McDonald领导的(de)(de)(de)团(tuan)队,在(zai)曼彻斯特大学,通(tong)过使(shi)用一(yi)(yi)个(ge)老(lao)牌的(de)(de)(de)太空(kong)望远镜——开普勒的(de)(de)(de)数据(ju),找(zhao)到了一(yi)(yi)些(xie)地球大小的(de)(de)(de)流氓行星(xing)的(de)(de)(de)例子(zi),使(shi)他们大吃(chi)一(yi)(yi)惊。

不过,收(shou)集和分(fen)析研究(jiu)中使用的数据并不容易。开(kai)普勒公司在(zai)2016年开(kai)展(zhan)了为期两个月的活动,每30分(fen)钟(zhong)对银河系中心附近(jin)数百(bai)万颗(ke)恒星进行一(yi)次(ci)观测。即使有这么多的数据,从噪声中提取(qu)信号也很困难。

它(ta)们是困(kun)难的,因(yin)为当一(yi)个(ge)物(wu)体从恒星(xing)前面经过(guo)时(shi),恒星(xing)光的微小(xiao)波动会(hui)表(biao)现出(chu)微透(tou)(tou)镜(jing)效应。根据麦克唐纳博士的说(shuo)法,银河系中(zhong)(zhong)每一(yi)百(bai)万颗(ke)(ke)恒星(xing)中(zhong)(zhong)就有(you)一(yi)颗(ke)(ke)在任(ren)何(he)时(shi)候都会(hui)受到微透(tou)(tou)镜(jing)的影响。因(yin)此(ci),在银河系中(zhong)(zhong)心的数百(bai)万颗(ke)(ke)恒星(xing)中(zhong)(zhong),有(you)几颗(ke)(ke)可能正在进行微透(tou)(tou)镜(jing)效应。

这些(xie)事件可以持(chi)续几分钟(zhong)到几天,因为这取决于前景(jing)(jing)(jing)物体和(he)背(bei)景(jing)(jing)(jing)恒星(xing)之间的(de)(de)差(cha)异,以及(ji)前景(jing)(jing)(jing)物体的(de)(de)重量。在(zai)面对星(xing)系核心(xin)发(fa)生的(de)(de)许多微透镜(jing)事件中(zhong),只(zhi)有大约1%是由(you)游荡行星(xing)引起(qi)的(de)(de),这些(xie)事件发(fa)出的(de)(de)信号与前景(jing)(jing)(jing)恒星(xing)引起(qi)的(de)(de)微透镜(jing)相比要(yao)小得多。

最(zui)有可(ke)能的(de)(de)(de)(de)是(shi),这些(xie)新的(de)(de)(de)(de)潜在(zai)流(liu)(liu)氓行(xing)星将是(shi)一(yi)波新发(fa)现(xian)的(de)(de)(de)(de)开(kai)端(duan)。南希·格雷斯(si)(Nancy Grace)不仅专(zhuan)门设计用来利用论文中的(de)(de)(de)(de)技术探测(ce)流(liu)(liu)氓行(xing)星(开(kai)普勒(le)显然不是(shi)为之设计的(de)(de)(de)(de)),还(hai)有一(yi)个(ge)名为“欧(ou)几里(li)德”(Euclid)的(de)(de)(de)(de)欧(ou)空局任务,有望在(zai)明年某个(ge)时候发(fa)射,该任务还(hai)专(zhuan)门用于搜索(suo)微透镜事件。

关(guan)于流氓行(xing)星的猜测已经存(cun)在了几十年,虽然我(wo)们越(yue)来越(yue)接(jie)近确切地说它们确实存(cun)在,但这(zhei)些微(wei)透镜事(shi)件只是(shi)暂(zan)时的证据。但如果得到证实,它们将对(dui)我(wo)们对(dui)行(xing)星形成方式的理解产生(sheng)巨大影(ying)响(xiang),也将对(dui)我(wo)们对(dui)可能有(you)多少行(xing)星潜伏在恒星之间的巨大黑(hei)暗中的估计(ji)产生(sheng)重大影(ying)响(xiang)。

尽管用一(yi)台旧望远镜(jing)收(shou)集数据、吸走(zou)所有(you)(you)额外的(de)(de)数据和背景(jing)噪(zao)音以(yi)及试图区分由恒星(xing)(xing)引起的(de)(de)事件和由行(xing)星(xing)(xing)引起的(de)(de)事件存(cun)在种种困难,麦(mai)克(ke)唐(tang)纳博士和他(ta)的(de)(de)合著(zhu)者伊蒙(meng)恩(en)·凯林斯还(hai)是找(zhao)到了27个微(wei)透镜(jing)事件的(de)(de)候选对象。其中,有(you)(you)四颗(ke)可(ke)能是由地球大小的(de)(de)流氓(mang)行(xing)星(xing)(xing)造成的(de)(de)。

这(zhei)些(xie)事件的持续时间(jian)差别(bie)很大,从1小时到10天不(bu)等,有些(xie)事件以前(qian)是通(tong)过地面观测发现的。但这(zhei)四颗代表着地球大小的系外行(xing)星是完全新奇(qi)的。